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Come si curavano in passato le malattie, gli infortuni e i disturbi? Quali farmaci usavano?

Il mantenimento di un buono stato di salute è un obiettivo condiviso da gran parte della popolazione mondiale passata e presente, quindi la storia della salute e della medicina tesse un filo che ci collega alle esperienze umane dei nostri antenati. Eppure è facile supporre che studiarlo comporti o la celebrazione dei “momenti eureka” di eroi famosi o il ridere di terapie antiquate. il passato della medicina è ricco di episodi meno noti ma altrettanto affascinanti…

Alcuni dei primi medici nominati erano donne

Saqqara è un enorme sito archeologico a circa 20 miglia a sud dell’attuale Cairo. Cinque millenni fa era la necropoli dell’antica città egizia di Memphis, e rimane la sede di uno dei più antichi edifici superstiti al mondo – la piramide a gradoni di Djoser.

Una tomba vicina rivela l’immagine di Merit Ptah, il primo medico donna conosciuto per nome. Visse nel 2.700 a.C. circa e i geroglifici sulla tomba la descrivono come “il medico capo”. È praticamente tutto ciò che si sa sulla sua carriera, ma l’iscrizione rivela che nell’Antico Egitto era possibile per le donne ricoprire ruoli medici di alto livello.

Circa 200 anni dopo un altro medico, Peseshet, fu immortalato su un monumento nella tomba di suo figlio, Akhet-Hetep (alias Akhethetep), un sommo sacerdote. Peseshet aveva il titolo di “supervisore di medici donne”, a suggerire che le donne medico non erano solo occasionali. Peseshet stessa era una di loro o una direttrice responsabile della loro organizzazione e formazione.

Sebbene le barriere del tempo e dell’interpretazione rendano difficile ricostruire la pratica quotidiana di Merit Ptah e Peseshet, le donne mediche sembrano essere state una parte rispettata dell’antica società egiziana lontano dalla Mastoplastica additiva di oggi !


La chirurgia della cataratta fu possibile nel VI secolo a.C.

Uno dei più antichi libri di testo medico conosciuti è il Sushruta Samhita, scritto in sanscrito in India. La sua data esatta è provvisoria, poiché non sopravvive alcuna versione originale e si conosce solo da copie successive, ma l’attuale consenso è che sia stato scritto intorno al 600 a.C. Si pensa che Sushruta fosse un medico e un insegnante che lavorava nella città dell’India settentrionale di Benares (ora Varanasi nello stato dell’Uttar Pradesh). Il suo Samhita – una raccolta di conoscenze – fornisce informazioni dettagliate su medicina, chirurgia, farmacologia e gestione dei pazienti.

Sushruta consiglia ai suoi studenti che, per quanto ben letti, non sono competenti per curare le malattie fino a quando non hanno esperienza pratica. Le incisioni chirurgiche devono essere provate sulla buccia dei frutti, mentre l’estrazione accurata dei semi di frutta permette allo studente di sviluppare l’abilità di rimuovere i corpi estranei dalla polpa. Si praticava anche su animali morti e su borse di pelle riempite d’acqua, prima di essere lasciate libere su pazienti reali.

Tra le numerose descrizioni chirurgiche, il Sushruta Samhita documenta la chirurgia della cataratta. Il paziente doveva guardare la punta del naso mentre il chirurgo, tenendo le palpebre aperte con il pollice e l’indice, usava uno strumento simile a un ago per perforare il bulbo oculare da un lato. Poi è stato cosparso di latte materno e la parte esterna dell’occhio è stata bagnata con un farmaco a base di erbe. Il chirurgo ha usato lo strumento per raschiare il cristallino annebbiato fino a quando l’occhio “ha assunto la lucentezza di un sole splendente senza nuvole”. Durante il recupero era importante per il paziente evitare tosse, starnuti, rutti o qualsiasi altra cosa che potesse causare pressione nell’occhio. Se l’operazione fosse stata un successo, il paziente avrebbe riacquistato una visione utile, anche se non focalizzata.

Un “albero della vita” affrontato lo scorbuto

Intrappolate nel ghiaccio vicino a Stadacona (il sito dell’attuale Quebec City) nel 1536, le navi di Jacques Cartier non andavano da nessuna parte. Gli equipaggi, rintanati in un fortino di fortuna con scarso accesso al cibo fresco, scesero con una malattia così raccapricciante che “la loro bocca divenne puzzolente, le loro gengive così marce, che tutta la carne cadde, anche le radici dei denti, che caddero quasi tutte”. Avevano lo scorbuto, ora noto per essere il risultato di una carenza di vitamina C. Cartier non aveva idea di cosa fare.

Durante il suo primo viaggio a Stadacona nel 1534, Cartier aveva rapito due giovani, Dom Agaya e Taignoagny, riportandoli in Francia come prova della scoperta di un nuovo territorio. Ora che erano a casa, gli uomini e la loro comunità avevano tutte le ragioni per non fidarsi di Cartier – un atteggiamento che lui interpretava come “tradimento” e “furfanteria”.

Nonostante questa tensione, Dom Agaya mostrò a Cartier come fare un decotto da un albero chiamato Annedda e, sebbene i francesi si domandassero se fosse un complotto per avvelenarli, un paio di loro ci provarono e furono curati in pochi giorni. Dopo di che, c’è stata una tale fretta per la medicina che “erano pronti ad uccidersi l’un l’altro”, e hanno consumato un intero grande albero.

L’identità di Annedda non è certa, ma ci sono diversi candidati tra cui il cedro bianco orientale e l’abete bianco. Qualunque cosa fosse, i suoi benefici nutrizionali hanno portato alla completa guarigione dei marinai.

Cartier ha ripagato Dom Agaya rapendolo di nuovo insieme ad altre nove persone. Al momento del prossimo viaggio di Cartier – in Canada nel 1541 – la maggior parte dei prigionieri erano morti, ma Cartier informò i loro parenti che vivevano con stile in Francia. La cura dello scorbuto non ottenne un riconoscimento diffuso e la malattia continuò a reclamare la vita dei marinai per più di 200 anni.

Essere un re nell’antichità era estremamente pericoloso; c’era sempre qualcuno che tramava per liberarsi di te. Così, secondo la leggenda, Mitridate (alias Mitridate) VI di Ponto (sulle rive del Mar Nero in Turchia) cercò di diventare resistente ai veleni assumendo dosi gradualmente crescenti. Si ritiene che abbia anche condotto esperimenti tossicologici su prigionieri condannati, culminati nella creazione del mitridato, una medicina che combinava tutti gli antidoti conosciuti in un’unica potente formula.

Non ha funzionato contro gli eserciti romani, tuttavia, e quando Mitridate fu sconfitto dal capo militare Pompeo nel 66 a.C., la ricetta sarebbe arrivata a Roma. Il medico dell’imperatore Nerone, Andromaco, la sviluppò in una composizione di 64 ingredienti, che divenne nota come triaca. La maggior parte degli ingredienti erano di origine botanica (compreso l’oppio), ma la carne di vipera era una componente notevole.

Nonostante il precoce scetticismo, la triaca ha preso il volo come un prezioso (e costoso) toccasana. Nel XII secolo Venezia era il principale esportatore e la sostanza aveva un alto profilo nella medicina europea, araba e cinese. Le sue fortune si affievolirono dopo il 1745, quando Guglielmo Heberden ne svilì la presunta efficacia e suggerì che gli intraprendenti romani avevano esagerato la storia di Mitradate per il proprio tornaconto.

L’anestesia generale ha aiutato i malati di cancro all’inizio del 19° secolo

Kan Aiya, una donna di 60 anni, aveva perso molte persone care a causa del cancro al seno. Aveva visto le sue sorelle morire per la crudele malattia, così quando si era formato un tumore nel seno sinistro era ben consapevole del probabile esito. Per lei, però, c’era una possibilità di sopravvivenza: un’operazione. Era il 1804 ed era nel miglior posto possibile per un intervento chirurgico – il Giappone feudale.

Seishu Hanaoka (1760-1835) studiò medicina a Kyoto e aprì uno studio nella sua città natale, Hirayama. Si interessò all’idea dell’anestesia grazie alle storie che un chirurgo cinese del terzo secolo Houa T’o aveva sviluppato un farmaco composto che permetteva ai pazienti di dormire attraverso il dolore. Hanaoka sperimentò formule simili e produsse Tsusensan, una potente bevanda calda. Tra gli altri ingredienti botanici conteneva le piante Datura metel (alias Datura alba o ‘tromba del diavolo’), monaci e Angelica decursiva, tutte contenenti alcune potenti sostanze fisiologicamente attive.

Tsusensan aveva un bel calcio e se lo si incollava volenti o nolenti probabilmente si moriva, ma nel giusto dosaggio rendeva i pazienti incoscienti per un periodo di tempo compreso tra le sei e le 24 ore, consentendo un ampio margine di tempo per l’intervento chirurgico.

 

La sanguisuga medicinale è in uso da migliaia di anni, ed è ancora oggi considerata un modo per ripristinare la circolazione venosa dopo la chirurgia ricostruttiva. Ma è stato all’inizio del XIX secolo che la sanguisuga è diventata molto popolare. Guidata dal medico francese François-Joseph-Victor Broussais (1772-1838), che postulava che tutte le malattie derivassero da infiammazioni locali curabili con il salasso, la “mania delle sanguisughe” vedeva barili di creature spedite in tutto il mondo, popolazioni di sanguisughe selvatiche decimate quasi all’estinzione e la creazione di prospere fattorie di sanguisughe.

Le sanguisughe avevano dei vantaggi rispetto alla pratica comune del salasso con la lancetta – la perdita di sangue era più graduale e meno sconvolgente per quelle di costituzione delicata. E poiché i seguaci di Broussais usavano le sanguisughe al posto di tutte le altre medicine a disposizione del medico del XIX secolo, ai pazienti furono risparmiati alcuni duri rimedi che altrimenti avrebbero potuto farli sentire peggio. Nel 1822, un chirurgo britannico di nome Rees Price coniò il termine sangui-aspirazione per la terapia con le sanguisughe.

Una xilografia tratta da un trattato di Joannis Mommarti del 1639 che raffigura una donna che applica una sanguisuga medicinale all’avambraccio. All’inizio del XIX secolo la sanguisuga medicinale divenne molto popolare, dice Caroline Rance.



I chirurghi ugandesi hanno sviluppato operazioni cesaree salvavita

Nel 1884 il taglio cesareo non era un’idea nuova. Risale all’epoca dei Cesari, tanto per cominciare, quando il diritto romano imponeva di eseguire la procedura in caso di morte di una donna durante il parto.

Nel corso dei secoli sono emerse occasionalmente notizie di parto cesareo che salvavano la vita della madre e del bambino, ma anche dopo l’introduzione dei metodi antisettici e dell’anestesia, il parto cesareo è rimasto un’ultima pericolosa risorsa. Così i chirurghi di Edimburgo furono sorpresi di sentire una conferenza di Robert Felkin, un medico missionario, su un’operazione di successo a cui aveva assistito nel regno africano di Bunyoro Kitara cinque anni prima.

L’operazione, riferisce Felkin, fu eseguita con l’intenzione di salvare entrambe le vite. La madre fu parzialmente anestetizzata con vino di banana. Il chirurgo utilizzò questo vino anche per lavare il sito chirurgico e le proprie mani, suggerendo la consapevolezza della necessità di misure di controllo dell’infezione. Ha poi praticato un’incisione verticale, passando attraverso la parete addominale e parte della parete uterina, prima di dividere ulteriormente la parete uterina quanto basta per estrarre il bambino. L’operazione ha comportato anche la rimozione della placenta e la compressione dell’utero per favorire la contrazione.
Il primo trattamento chirurgico del cancro al seno eseguito in anestesia generale da Seishu Hanaoka (1760-1836) nel 1804.
Il primo trattamento chirurgico del cancro al seno eseguito in anestesia generale da Seishu Hanaoka (1760-1836) nel 1804 (litografia a colori), Scuola giapponese (XIX secolo).
Anche il modo di medicazione dell’incisione è stato molto sviluppato: il chirurgo ha utilizzato sette punte di ferro lucidato per unire i bordi della ferita, legandoli con un filo di corteccia. Ha poi applicato uno spesso strato di pasta di erbe e lo ha ricoperto con una foglia di banana calda tenuta in posizione con una benda. Secondo il racconto di Felkin, la madre e il suo bambino stavano ancora bene quando lui lasciò il villaggio 11 giorni dopo.

Sebbene le operazioni di cesareo fossero state eseguite in Africa da chirurghi bianchi prima di questa data, la procedura sembrava essere stata sviluppata in modo indipendente dal popolo Banyoro – una realizzazione alquanto sconcertante per un pubblico britannico che ha familiarità con i racconti coloniali dei “selvaggi”.